Août 1519, Fernand de Magellan largue les amarres depuis Séville à bord de la Trinidad. La navigateur portugais, qui navigue à l’ouest vers les îles Moluques, découvre en chemin le fameux détroit qui porte depuis son nom. La première « circumnavigation » de l’histoire… que l’Espagne et le Portugal célèbrent et se disputent, 500 ans plus tard.

Qui est Fernand de Magellan ?

Magellan portrait

Il existe peu d’informations fiables sur la vie de Fernand de Magellan avant son célèbre voyage. Issu d’une famille noble du Nord du Portugal, où plusieurs localités revendiquent d’ailleurs son lieu de naissance, il serait né vers 1480 dans la région de Porto. Le navigateur aurait par la suite servi la flotte de Francisco de Almeida, vice-roi des Indes orientales portugaises, avant de s’engager pour la couronne espagnole.
On en sait en revanche beaucoup plus sur son voyage autour du monde, grâce notamment au Journal du voyage de Magellan d’Antonio Pigafetta, un des rescapés du périple, et plusieurs chroniques de l’époque témoignant de son exploit.

Contourner le Nouveau Continent par le Sud

Au mois d’août 1519, Magellan lève l’ancre de Séville à bord d’une flotte composée de 237 marins espagnols, portugais, italiens, grecs et même français répartis sur cinq navires : le San Antonio, la Concepción, le Santiago, la Victoria et la Trinidad, qu’il commande.
La flotte rejoint les îles Canaries puis le Brésil avant de prendre la direction du sud en vue de contourner le Nouveau Continent. Mais le froid provoque les premières tensions à bord des navires. Au début du mois d’avril 1520, c’est « la mutinerie de Pâques », dont les meneurs sont exécutés ou abandonnés sur les rivages de Patagonie, Magellan épargnant une quarantaine de mutins pour être en mesure de poursuivre son voyage.

Carte voyage Magellan

La découverte du détroit de Magellan

Alors que la flotte poursuit sa route vers le sud à la recherche d’un passage à l’ouest, le voyage se complique de nouveau au mois de mai quand le Santiago s’échoue et que le pilote du San Antonio se rebelle avec ses hommes, rebrousse chemin et repart vers Séville avec son chargement.
De son côté, Magellan s’engage avec ce qui lui reste d’hommes dans le fameux détroit qui porte depuis son nom et qui l’amène jusqu’à un vaste océan qu’il baptise « Pacifique », ce dernier étant particulièrement clément.
Alors que le manque de vivres et d’eau potable pose de sérieux problèmes sanitaires, Magellan atteint finalement, au mois de mars 1521, les îles Mariannes puis les Philippines, où l’équipage découvre un décor paradisiaque et peut enfin se ravitailler.

Mort de Magellan et retour vers l’Espagne

Le voyage de Magellan s’achève sur la petite île de Mactan, aux Philippines, où le roi Lapu-Lapu refuse de se soumettre à l’envahisseur. En sous-nombre et sous-estimant les capacités des indigènes, Magellan meurt au combat, d’une flèche empoisonnée le 27 avril 1521 aux côtés de quelques-uns de ses hommes.
Affaiblie, la flotte désormais conduite par Juan Sebastián Elcano doit se débarrasser d’un navire et brûle la Concepción quelques jours plus tard. La Victoria et la Trinidad reprennent le large vers les Moluques et les îles aux Épices, déjà occupées par les Portugais.
La Trinidad bloquée à quai à cause d’une importante voie d’eau, c’est seule que la Victoria chargée d’épices traverse l’océan Indien, passe le cap de Bonne-Espérance pour atteindre l’Espagne, le 6 septembre 1522.

Magellan mort

La première circumnavigation de l’histoire

Si Magellan s’est éteint sur l’île de Mactan, aux Philippines, il reste à l’origine de la première circumnavigation de l’Histoire en découvrant une route contournant le Nouveau Continent par le Sud pour gagner l’océan Pacifique et permettant à la Victoria de regagner l’Espagne en provenance de l’est. Un voyage inédit de trois ans qui, à l’époque des Grandes découvertes, où nombreux sont ceux qui pensent que la Terre est plate, va faire grand bruit dans toute l’Europe.
Peut-on dès lors affirmer que Magellan est le premier homme à avoir fait le tour du monde ? La question fait aujourd’hui toujours débat… Certains préférant accorder ce privilège à Juan Sebastián Elcano ou à Henrique de Malacca, esclave et interprète de Magellan qui, lui, a effectué le voyage depuis le départ jusqu’à son arrivée.

L’Espagne et le Portugal se disputent le premier tour du monde

A l’occasion des festivités organisées en Espagne et au Portugal pour le 500e anniversaire du voyage de Magellan, des historiens espagnols ont jeté de l’huile sur le feu en s’appropriant « le caractère pleinement et exclusivement espagnol » de la première circumnavigation.
« Une exagération » pour le Portugal, qui rappelle que ce tour du monde a été mené par un Portugais, « qui a appris l’art de la navigation au Portugal et pour le compte du Portugal ». Mais pour les Espagnols, Magellan a mené cette expédition pour le compte du roi d’Espagne. Et c’est l’Espagnol Juan Sebastian Elcano qui a clôturé ce tour du monde après la mort du Portugais…
Espérons que cette querelle ne vienne pas entacher les excellentes relations qu’entretiennent les deux pays.

© Mister Corail / DR

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